Laika y la Inteligencia Artificial

El galardonado estudio de Laika es mundialmente conocido por sus producciones en animación stop motion, las cuales son 5 y cada una ha sido nominada al Oscar, sin embargo, aún cuando no lo han podido ganar ya tienen otros premios en sus repisas por su excepcional trabajo en animación stop motion y storytelling.

Y precisamente una de las cualidades principales de sus producciones es el poder mostrar escenas que uno tilda de imposibles en stop motion en una industria que cada vez prefiere más la animación 2D y la animación 3D para sus producciones; ya sea por facilidad del medio o integración con sus workflows, o simplemente por tiempos y costos. Y es que una producción en stop motion definitivamente es más laboriosa y cada vez menos estudios de animación se enfocan en esto, prueba es que de la lista de estudios de animación en Iberoamérica que tenemos listados, solamente Cinema Fantasma (México) se encuentra haciendo este tipo de producciones continuamente (otros estudios pueden haber tenido animaciones stop motion, pero son más bien producciones esporádicas en vez de enfocarse en este medio).

Un ejemplo claro de lo laborioso es este video del mismo Laika que muestra como se crea el personaje de Norman, y que aún cuando el video únicamente dura 1:31 mins, vemos que existe una plaqueta, colores, mezclas y productos que se necesitan, esto sin hablar de la animación tal cual, por lo cual empezamos a notar una producción manual y con alto lujo de detalle…

Sin embargo, la fama de Laika en stop motion y su empuje por mantener esta animación, cada vez se está mezclando más con el uso de la tecnología.

Las producciones de este estudio denotan sets con un alto uso de ingeniería, tecnología y claro, animación en stop motion como podemos ver en el siguiente detrás de escenas de Kubo and the Two Strings, donde fácilmente notarás que algunos props han sido mecanizados, las cámaras obviamente no siguen esa vieja escuela de ser una simple cámara fotográfica, el green screen es abundante en las escenas… entonces ¿Laika está haciendo trampa al hacer uso de la tecnología? ¿qué tan puro es este arte de stop motion?

La verdad es que en 2020 seria irracional criticar a un estudio de no hacer uso de la tecnología, pero Laika parece que está haciendo una mezcla interesante de sus producciones en stop motion y tecnología.
Una muestra es la experiencia 360° que creo para su producción de The Missing Link, otra es el breakdown de VFX que tienen de Kubo and the Two Strings donde muestran la tecnología usada para dar solución a diferentes problemas de la producción como el agua, sin embargo esto tilda a una tecnología más ligada a ingeniería y VFX, por lo cual es bastante interesante lo que se anunció recientemente de la mezcla de stop motion pero con inteligencia artificial.

Esta mezcla es el resultado de trabajo de Laika junto con la empresa de tecnología (o conocida por los chips que produce) Intel, donde durante SIGGRAPH 2020 Virtual hablaron de su colaboración en la producción de The Missing Link y donde el resultado creo que es bastante interesante, pues hablan de como el resultado fue reducir el tiempo humano dedicado a hacer una de las tareas más manuales de los VFX: rotoscopía (o rotoscoping).

De lo que se trata la colaboración es de que el equipo de VFX de Laika Studios lidia con demasiada post-producción debido a la cantidad de rotoscoping que se hace por shot, pues las escenas pueden ser muy complicadas de limpiar debido al uso de brazos mecánicos, múltiples pantallas verdes, iluminación, etc, por lo cual el equipo de Applied Machine Learning de Intel, crearon y aprendieron de sets de datos de lo que ya hacían los equipos de post-producción (machine learning)  y con estos datos utilizaron redes neurales para que re-hicieran automáticamente lo que los artistas de post-producción ya hacían en cada shot, en donde podían detectan la cara de cada uno de los puppets y quitar elementos de producción como se puede ver en la siguiente imagen, donde el modelo detecta líneas en la cara del puppet pque no deben de ir y las elimina automáticamente.

Laika e Intel unen fuerzas

Laika e Intel unen fuerzas por medio de machine learning

Esto es definitivamente un paso adelante en la producción de stop motion y donde estoy seguro que se verá esta integración de stop motion y machine learning (o inteligencia artificial, aunque ese último es algo ambiguo) cada vez más en el corto y mediano plazo. Lo cual deja la misma duda de arriba: en qué momento consideraremos que ya es un híbrido de producción y que momento no, o incluso, la pregunta de ¿realmente importa?.

No podemos dejar de pensar que existe un arte detrás de las producciones de Laika Studios, pero también no podemos perder de vista que como muchos estudios, es un negocio de fondo y que necesita mejorar sus procesos y reducir costos (aún cuando tenga inversionistas detrás). La historia de muchos estudios de animación no es ideal o mejor dicho, nada ideal,  por lo cual yo soy de la idea de que un poco de tecnología siempre es bienvenida en las producciones.

Si quieres conocer más sobre el tema, este video de Intel cuenta un poco más sobre la colaboración: