Entrevista con Amber Studios - México
Entrevista con Amber Studios – México

Como parte de nuestro ciclo de entrevistas con estudios mexicanos desarrolladores de videojuegos, en esta ocasión tuvimos la oportunidad de entrevistar a Jorge Suárez Basáñez, Director General de Amber México.

Les dejamos tanto el video, la transcripción-resumen. ¡Disfrútenlo!

Industria Animación (IA). Estamos en Industria Animación, gracias por acompañarnos. Mi nombre es Jesús Ramírez. El día de hoy vamos a platicar con Jorge Suárez Basáñez, quien además de ser fundador de KaraOkulta Game Studios, que, por si mismo es un caso de éxito, también es productor, consejero de tecnología, desarrollador de negocios, entre muchos roles más que ha tenido a lo largo de su carrera.  Jorge, es un enorme gusto tenerte por acá.

Por favor platícanos acerca de ti, de KaraOkulta y ahora la fusión con Amber Studios que eso fue espectacular.

Amber Studios (AS). Histórico, estamos muy emocionados. Estamos pasando por un momento histórico para México, ya que está pasando ahora lo que pasó en Rumania hace 30 años. En 2004 yo tenía una participación pequeña en una empresa de software y una empresa de consultoría. En las tardes/noches nos quedábamos Héctor Padilla (uno de los programadores), Everardo Orozco, (un gran colorista, nieto del muralista José Clement Orozco) y Meciel, un dibujante que lamentablemente falleció y tu servidor. Nos quedábamos a jugar videojuegos y a hacer cómics, a contar historias.

Fue tan apasionante todo el amor que le dedicábamos a hacer cómics que empezamos a invitar a más gente. Hicimos una comunidad que se llamó “KaraOKulta”, para dedicarnos a lo que nos gusta mientras nadie nos ve. Las letras “K” y “O”, son las que más se recuerdan, de allí viene el nombre “Kodak”, así que de allí viene el nombre “KaraOKulta”.

Amber Studios MX

Amber Studios se expande a México – Anuncio Oficial

Jamás imaginé que todos mis demás negocios iban a fallar y que mi pasión por esto iba a ser tanta que iba a forzarme a hacer negocio de la economía creativa y de los videojuegos. Tuvimos una transición natural hacia los videojuegos, después fui director general de una empresa de animación y efectos visuales. Fui productor en CGBot en Monterrey. Hice arte para varios tipos de videojuegos AA y AAA. Después regresé a Guadalajara.
Nunca dejamos de empujar a la comunidad de KaraOKulta. En 2012, 2013, comencé a hacer videojuegos en ropa interior, literalmente. Y comenzamos a hacer $15,000 USD mensuales y con eso pude fundar el estudio ya como empresa.

El año pasado, llamamos la atención de Amber y ofreció adquirir el estudio. Amber es el paraguas que contiene a varios estudios internos y tengo el privilegio de anunciar que somos el primer estudio mexicano que es oficialmente adquirido por esta empresa. Estoy trabajando al lado de la gente que ha hecho los juegos que yo tanto amo.

IA. Sí, es lo que vi en la información que amablemente me compartiste. Gente que estuvo trabajando en Disney, Electronic Arts, Sega, LucasArts. Eso de verdad me parece mind-blowing. Vi que tienen gente en varios sites como Amber Studios, San Francisco, Los Angeles, Varsovia, Bucarest que son las oficinas principales de Amber, en Guadalajara con un staff de más de 120 personas. Un staff global de más 600 personas.

AS. Éramos 28, imagínate lo que eso significa en crecimiento para mí, para la industria. No sabes lo bonito que se siente poder pagarle bien a la gente. Estar ganando en dólares y que se valore el trabajo mexicano en otras partes. Es una dulzura.

IA. De verdad es un salto cuántico y como bien lo dices, es completamente histórico ya que no ha habido otro estudio que haya tenido una historia así.

AS. Que yo sepa, no. Sé que vino Trip Hawking, fundador de EA, crecieron, cerraron. Gameloft sigue aquí haciendo un poco de porting. Son los monstruos que vienen y compran la mano de obra barata y no se enfocan en sí a crear un estudio y crecerlo, que es lo que está haciendo Amber con nosotros. Mantenemos nuestra identidad, obviamente somos Amber México, pero el estudio creativo sigue siendo KaraOkulta, el que está trabajando en ciertas IPs y en sus propuestas internas. Aparte del servicio para todos los publishers “más hermosos” del planeta Tierra. Ese es como el componente de servicio que nos da mucho flujo para invertir en cosas que, si fallamos, al menos evidencien que tenemos esta nueva capacidad para llegar a otros partners y ofrecerles el servicio.
Estoy viviendo la mejor etapa de mi vida.

IA. Es como vivir el sueño “living the dream”.

AS. Es como el culmen de KaraOkulta. Nuestro manifiesto decía “Ojalá pudiera vivir de lo que hacemos cuando nadie nos ve”. ¡Todo el día hago lo que antes hacía cuando nadie me veía y nadie me pelaba! Ahora tengo un orgasmo mental todas las mañanas por lo que voy a hacer el día de hoy. No estoy haciendo la misma cosa todos los días, siempre hay inputs nuevas, hay IPs nuevas con las que yo soñé trabajar y ahora es como “¡Wow! ¡Mi gente puede hacer esto!”. Ya nos consideran para más. Ahora estamos trabajando para alcanzar la nueva barrera de calidad que está demandando el mercado. Eso es lo que también es un game changer a medio y largo plazo para la industria.

IA. De verdad Jorge, te veo y me emociona. Tu emoción me contagia. ¿Por favor podrías platicarnos como ha sido el desarrollo de juegos en México? Cuando KaraOkulta estaba por su cuenta, por decirlo de alguna manera. Tienen muchísimos juegos, Trumpealo, Headlings Arena, Trigger Runners, Soulgate, Flightout, El ataque del tabaco asesino, entre muchos otros. ¿Qué retos te tocó vivir en esa etapa de KaraOkulta y tuya como profesional?

Headlings Arena Trumpéalo SoulGate El ataque del tabaco asesino Trigger Runner Flightout

 

AS. Fueron tipos muy diferentes. El modelo de negocios con el que arranqué ahora ya es inexistente gracias a Apple, Google. En aquel entonces no se subían 1,000 juegos diarios. Existía todavía el modelo de negocios de Telcel, Iusacel y Movistar donde pagaban por cantidad de contenido y no calidad. Empezaba a brindar ese servicio, además de hacer nuestra propia IP, que aquí está Pepo (Pet City Mania) acompañándonos, es de los sobrevivientes. El mercado nos enseñó que hay que enforcarse en una cosa y seguir hasta que la vayas puliendo y le guste a alguien. Hacer cosas que la gente sí quiere, que eso es una filosofía que está muy apegada a mi corazón, market driven strategy. Ir viendo que es lo que quiere el mercado, no sólo lo que quiere el creador. Tratar de hacer el match siempre es algo que es bastante complejo. Y lo es porque, por un lado, el creador sí puede ser un súper visionario, pero no termina las cosas o no tiene todo el dinero, no consigue el funding. O es un gran creador, pero es un mal empresario. Hacer el match con esos dos es realmente complicado.

Los dueños de Amber son empleados de Amber. No hay inversión externa. Los fondos se logran con las mismas ventas, literalmente. Lograr eso es un “engine” virtuoso, mientras se administre bien y empecemos a traer al mejor talento de México y Latinoamérica, que es mi consigna. El siguiente año verás que estaré contando historias por todos lados y ahora con dinero. La diferencia es que antes era como los de “300”, ya sabíamos que éramos pocos mexicanos que íbamos a darnos contra los persas, pero ahora también están los griegos que son nuestros hermanos y ahora vamos más.

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Así inicié con ese modelo de Telcel, Iusacell, Movistar. Comencé a ganar dinero, aprendimos a publicar en iOS, aprendimos a hacerlo. Comencé a agarrar al mejor talento de la comunidad que pude. Muchísima gente pasó por KaraOkulta, dejando su historia y su pasión. Fueron decenas o incluso cientos de personas tratando de sumarle al modelo de negocios en el que todos pudiéramos vivir de ello. Nos compensábamos súper poquito con lo que salía de los juegos de ese mes. Era súper difícil, yo le agradezco a todos lo que están viendo esto que se esforzaron para hacer que esto pasara.

Esto conlleva ciertas críticas y ciertas cosas tristes que me hubiera gustado evitar. Yo estaba haciendo lo mejor que podía, pero todo el mundo quiere y cree que merece más cuando no se está logrando algo de allí vienen los choques emocionales contra el mercado. Así es como empiezan cierto tipo de cuestiones.
También me di cuenta que trabajar con gente “junior”, con gente que tiene pasión, muchas veces supera a la gente “senior” que tienen un ego muy grande o que tienen posibilidades que sólo se las pueden dar otro estudio. Tengo un webinar en la Amber Academy sobre como es ese modelo de trabajo, donde explicó qué sistemas use para, con juniors, hacer un negocio que se mantuviera y llegara al punto en que decidieron adquirirlo. Yo creo que eso tienen un valor histórico, como dijimos, aunque no estoy diciendo que ese sea el mejor camino. También sufrí mucho, tuve un divorcio. Una vez comí de la basura, mi “por qué” era tan grande que yo estaba dispuesto a romper paredes. Lo malo es que soy de “fuerza bruta”, no soy tan “estratégico”.

Aguanto mucho los golpes. Hubo gente que me dio la oportunidad de servirles y liderar este barco. Ahora estoy trabajando con el talento con el que siempre soñé trabajar, entre ellos Jorge Morales, Carlos Tenorio. Me siento muy privilegiado. Y todo esto tiene que ver con nuestro CEO, Mihai Pohontu, que tuvo la bondad de creer en Guadalajara, creer en una masa crítica que visitó, que exploró. El proceso duró como un año. Lo que yo les decía a los guerreros Amber KO era “Tenemos que demostrar, no es de ‘dame, yo valgo’”. Tenemos que hacer trabajo de calidad, obviamente hay una cuestión de costos. Somos más baratos que San Francisco o Europa del Este.
Aunque estamos trabajando en proyectos de millones de dólares, hay que tener bien cómo funciona un estudio de esta magnitud. Puedes perder la cabeza y creer que estamos manejando Ferraris, pero no, estamos invirtiendo para crecer con lo que podemos.

El slogan que encontrarás en la página de Amber Studios

El slogan que encontrarás en la página de Amber Studios

IA. Con ese respaldo, con el impulso y con las ganas, ya todo se ve diferente. Mucho más claro y en cierta forma más desahogado.

AS. Me pasó algo que debo contar aquí, por primera vez me dijeron “tienes que trabajar menos”. Me mandaron mi nuevo rol, director general para México, estás de servant leader, tienes que quitar obstáculos. Es una posición muy ejecutiva que nunca había vivido. Ya no estoy en la producción, dejé mis Legos a personas mucho más capaces que yo, que está construyendo cosas que yo jamás podría haber hecho. Estoy construyendo una nueva torre, un nuevo Jorge Suárez que, espero sea el líder que necesita esto.

IA. Ahora que lo mencionas me parece muy interesante el saber entender que tu rol ya es distinto, que tus responsabilidades son distintas. Y aunque la añoranza de seguir haciendo lo que hacías seguramente sigue allí y es fuerte, ahora es otra situación.

AS. Es otra situación, aunque mis jugos creativos siguen allí y quiero apoyar, también entiendo que no voy a igualar al mejor animador que tenemos, al mejor programador. Tenemos gente muy buena. Pero bueno, me dediqué a hacer la parte del negocio. Lo que yo le digo a todo el mundo, a nuestra gente de marketing, a nuestros interns, a nuestra gente de limpieza es que ellos son también son game developers, sin ellos no salen los juegos.
Empezar a explicarnos la importancia de cada eslabón. Hay gente que no se da cuenta de eso. A veces se pierde porque el monstruo es tan complejo que es necesario estar recordando esa importancia.

Recursos de Animación

IA. Es ponerlos de nuevo en el track.

AS. Es ver dónde terminó lo que tu hiciste y sino hubiese pasado eso, entonces no existiría esto.

Me he convertido en el que trata de traer dinero, escribe la historia de la compañía y tratar de encontrar y retener al mejor talento, pero en la producción, ya no tengo nada qué ver.

IA. Esa transición obligó a que desarrollarás ciertos nuevos skills. En general, ¿Cuáles crees que son skills que son valiosos para alguien en la industria de los videojuegos en México?

AS. Quiero ser súper honesto y pondré como ejemplo a René Córdoba, un gran dibujante que tenemos, ha trabajado en Marvel. Fue alguien a quien conocimos al inicio de Kara Okulta, llegó diciendo “no sé dibujar” y ahora es nuestro líder de 2D. Él siempre hace algo que me llama mucho la atención. Todo mundo lo conoce. Junta a 100 personas cuando se pone a medianoche a dibujar. Siempre llega y le tienen la paciencia del mundo a la gente, entiende que él estuvo allí. No hay un ego de por medio. Hay una empatía absoluta. Esa parte me gusta mucho ponerla sobre la mesa, porque ahora que me toca conocer gente que es súper capaz y no está ese componente, pues no embonamos en la cultura que estamos tratando de desarrollar en el estudio. Eso es uno de los elementos que me interesa mucho. La humildad es un elemento clave que yo busco. Por otro lado, el hambre y la capacidad de recibir golpes.

El hambre es alguien que quiere crecer. Del ejemplo de arriba, se pone a “estrimear” a medianoche, Eso me habla de sus ganas de seguir puliendo su técnica. Cuando veo que alguien hace eso, me enamoro de la persona y de su trabajo. Siguen siempre capacitándose. Le puedes dar un feedback duro y aguanta los golpes. Hay algunas personas que si le dan feedback hacen un push back muy fuerte y no entienden que no es personal. Estamos viendo el trabajo o el potencial que pueden tener.

Por último, me alejaría un poco del aspecto técnico y artístico y le pediría a tu audiencia que piensen en el negocio. La industria creativa sería mejor con gente que la ama y que además son muy buenos empresarios. (Hay un grupo de gente) que no solamente tomaron este manto, si queremos hacer que esta visión crezca, tenemos que darle duro al lado del negocio. Si no hacemos crecer el negocio, no vamos a poder seguir pagando para que sigan haciendo esto que aman. Este tipo de gente son los menos actualmente, aunque estoy viendo una masa crítica más grande, lo cual me emociona muchísimo.

Aquí tenemos la AJIC, Asociación Jalisciense de Industrias Creativas, con 27 estudios. Estamos poniéndonos de acuerdo, haciendo eventos, intercambiando clientes. Cuando yo no puedo con algo, les hablo… cotizaciones para que podamos competir. La competencia no es entre nosotros.

IA. Al final es que sean todos, que todos participen.

AS. Hay proyectos tan monstruosos que ni 600 personas … pueden atender. ¿Qué hacemos para ayudarnos y crecer este ecosistema? Esa parte conlleva mucho ceder, qué voy a dar yo sin esperar nada a cambio (porque si no es un negocio). Como un pay it-forward, no sé si se me va a regresar o no, pero sé que el ecosistema lo necesita.
Casualmente, si lo haces de manera genuina, se te regresa. Se oye súper romántico, pero creo que el dinero es como karma que se te regresa porque hiciste algo bien.

Lo que tienes que tratar de seguir haciendo es hacer cosas bien a escala. Y eso trae más dinero, pero tienes que encontrar donde está el “tweak en el Matrix”. Y eso es toda una vida de dedicación.

IA. En cierta forma es también ser generoso hacía los demás, para que esa generosidad honesta se regrese. Con el deseo de que se regrese.

AS. Puedes ser generoso con el amor duro. No siempre es “tu obra es buena”, cuando no lo es. Hay que ser honesto “te falta aquí, te recomiendo este librito, ¿ya viste este canal de YouTube, ve este Patron”. Muchas veces es guiar a la gente. El miedo se ataca con información y acción y hay mucha gente que tiene miedo. De repente hay gente que se inspira y se avienta, pero se ponen unos golpazos y luego me hablan y me dicen “estuvo horrible eso que dijiste” y les respondo “pues sí, te dije que no era fácil”. Haz escrutinio en tu corazón y si esto te gusta y lo amas, vas a sobreponerte a ello. La vida siempre te va a dar golpes, el chiste es que tantos golpes puedes recibir y seguir moviéndote hacia adelante.

IA. Es vital, la capacidad de aguantar el golpe, el gancho al hígado y seguirle. En preguntas adicionales, me comentabas que ahora ves en México lo que pasó en Rumania hace varios años. En términos de la industrial, ahora como líder de Amber México y como consumidor ¿A dónde crees que va la industria en México?

AS. Sin duda el talento que tenemos va a ser visto por más personas. Ya llega un estudio que no es Ubisoft, ellos llegaron a Rumania hace 30 años. Luego llegó EA y otros más porque dijeron “aquí hay talento, costo beneficio”, hace sentido”. Se instalaron al lado de las universidades y así crecieron hasta que EA se convirtió en un monstruo de 1,800 personas en Rumania. Eso generó la escuela, el modelo de negocios y el flujo de efectivo para seguir invirtiendo, hacer eventos, hacer asociaciones y cerrar la pinza con el resto de los actores. Tengo entendido que el gobierno no es muy bueno y tampoco los apoya mucho, que es nuestro caso también. Aquí ya llegaron ellos y empezamos a contratar gente y si logramos que esto sea sustentable y crezca, esta misma gente que está con nosotros, espero que en 30 años tengan su estudio y crezcan y sepan hacer negocio y hallamos crecido juntos. Es una historia donde llega alguien pesado, ve el talento, ve que hay las condiciones (masa crítica, las universidades, la cercanía con nuestros estudios en San Francisco), nos pone en un near-shore, el huso horario nos beneficia para atender a los clientes porque Rumania está a 8 o 10 horas. Están siendo atendido noche y día. Esa sensación y ese beneficio para la escale que requieren los juegos que se están haciendo, empieza a hacer sentido y el dinero empieza a fluir.

Retos súper fuertes, obviamente el inglés. Es obvio, pero ¿lo puede hablar? Que tan fluido te sientan va a hacer que te perciban más inteligente, más confiable. Esa confianza brinda más deals y más posibilidades. Hay gente que lo toma como obvio, pero no lo hacemos. “No tengo con quien practicar”, en esta industria hay que usarlo.

IA. No hay escapatoria del inglés. No hay de otra.

AS. Las limitantes si te queda allí sin hacer el esfuerzo son demasiadas. En específico, si el mercado principal y que mejor paga es inglés, esté aquí o en China o en Singapur. Es el idioma de los negocios.

Catálogo de juegos de KaraOkulta

Catálogo de juegos de KaraOkulta

IA. ¿Cómo ves el futuro para ti, para tu estudio?

AS. Yo veo un futuro promisorio y lo voy a decir aquí, porque Mihai (Pohontu, CEO de Amber Studio) me está poniendo el reto, “yo quiero que México se convierta en un estudio del mismo tamaño que Bucarest”. Eso significa que tengo que tirarle a hacer 450 (personas). Ahorita estoy viviendo los problemas que en mi vida había vivido, que es esto de dejar cosas que hacía y hacer cosas que nunca había hecho. Y vamos a detenernos en el límite de nuestro piso de 820 metros cuadrados más nuestro estudio en Providence. Y es detenerse de crecer, porque, aunque estemos vendiendo y pudiera traer más gente, no los conozco. A veces llega un chavo de QA y me dice “Señor Jorge”, yo no les hablo así. Yo soy … George. Hasta me siento mal, me siento raro. Esto ya creció de manera tal, que ya no los voy a conocer, eso es un hecho, no tengo la posibilidad. Esto se va a convertir en algo un poquito más corporativo. Sin duda, por el tamaño, también vamos a tener más opciones. 200, 300, 450 empleos ya te ponen en un mapa diferente como industria. El futuro es ese, hacer mejores juegos. Y hay una parte del futuro que me emociona mucho, si con uno de nuestros juegos o una de nuestras IPs logramos tener éxito, la matemática cambia en automático con respecto a la valuación y a la posibilidad de hacer más. Te hablo de que estamos haciendo prototipos con 5 o 6 personas y de repente uno de esos prototipos pega o empieza a crecer… Si uno de los juegos escala y comienzan a jugarlo 10 mil, 100 mil, 200 mil, 2 millones de personas y empieza a convertir, ya tienes miles de clientes. Pasa de ser B2B, que Amber seguirá teniendo un componente, a también tener un componente B2C cuya escalabilidad, valuación, es un animal completamente diferente. Si eso pasa, imagínate a dónde no podría llegar. Al rato, podríamos ver algo en Netflix, en una mochila, a parte de los juegos que sacamos. No sé hacía dónde va ir esto, pero lo que sí sé, es que Mihai y Scott Humphries, nuestro líder de producto, nos están empujando de manera continua para seguir innovando y buscar por dónde hay más varo y más felicidad. Es impresionante cómo internamente se busca el bienestar y a partir del bienestar sabemos que va a salir un mejor producto y un mejor servicio. Estoy muy contento con esa filosofía de esa cultura, y eso no nos quita la joda. No hacemos crunch, procuramos planear para hacer todo en tiempo, pero como siempre pasan broncas y lidiar con ello es inevitable.

IA. Precisamente hay que estar preparado para esos otros golpes que pueden aparecer en el camino.

IA. Mi estimado George, muchísimas gracias por estar acá con nosotros. De verdad me emociona muchísimo platicar contigo, me contagia tu ánimo, tu emoción. Nuevamente muchas gracias por acompáñanos acá. Mis mejores deseos, el éxito más rotundo que pueda haber.

AS. Muchas gracias, abrazo a todos por allá.

IA. Amigos que nos escuchan, esto fue Industria Animación con Jorge Suárez y Jesús Ramírez. Gracias a todos.

 

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